Derecho anglosajón: los trusts y su terminología

Durante mis estudios de Derecho en Inglaterra, una de las ramas que me resultó más fascinante fue la de los trusts. El trust es una de las instituciones jurídicas características del Derecho anglosajón y, si bien en surgió como un mecanismo al que se recurría en el ámbito familiar o privado, hoy en día se emplea en otras esferas, como la empresarial. En España el trust es una institución de naturaleza exclusivamente sucesoria con características muy distintas a las del trust anglosajón, por lo que su traducción por «fideicomiso» no es del todo correcta.

Para poder traducir en este ámbito del Derecho, es necesario entenderlo y familiarizarse con su rica terminología. En esta entrada explico sus características e incluyo un glosario.

El concepto de trust

Ya antes de la conquista de Inglaterra por los normandos, en el siglo XI, se daban casos en que alguien (feoffor) traspasaba sus tierras a otra persona (feoffee o feoffee to uses) para que las administrara en beneficio de un tercero (beneficiary, cestui que trust o cestui que use). Hoy en día, los trusts se consideran la creación más destacada de la equidad (equity), de la que hablé en una entrada anterior.

Un trust se crea cuando el constituyente (settlor o trustor) confía la administración de un bien a un administrador (trustee) en beneficio de un tercero (beneficiary). Para que dicha administración pueda llevarse a cabo, se debe traspasar la titularidad jurídica o de acuerdo con el common law (legal ownership) sobre el bien al trustee, mientras que la titularidad en equidad (equitable o beneficial ownership) correspondería al beneficiario. Los deberes y obligaciones de administración del bien quedan así separados de los beneficios y derechos de disfrute de este. El trust podría definirse, pues, como un mecanismo de división de la titularidad sobre un bien para proteger a sus beneficiarios (los dueños eficaces o reales).

Partes del trust y división de la titularidad

De este modo, si el trustee quebranta la confianza legítima depositada en él (breach of trust) incumpliendo sus obligaciones como administrador del trust o muestra la intención de vender el bien objeto de trust a un tercero, la equidad interviene mediante un interdicto (injunction) para prohibir dicha venta al tercero en el caso de que este no actuara de buena fe y conociera de la existencia del trust. Además, puesto que la titularidad está repartida, si el trustee se declarara insolvente, sus acreedores no podrían hacerse con los bienes protegidos, ya que los beneficiarios del trust poseen derechos de equidad (equitable interests) sobre estos. Cabe mencionar, no obstante, que si el trustee usa ilegalmente los bienes —dissipate— para saldar sus deudas, los beneficiarios solo podrán demandarle para reclamar una indemnización. Esta medida resarcitoria servirá de poco en caso de insolvencia del trustee, ya que los beneficiarios solamente serán acreedores sin garantía.

Otra de las ventajas que presenta un trust es que permite al constituyente disponer cómo y cuándo los beneficiarios disfrutarán de los bienes objeto de trust, lo cual no es posible con una donación sin restricciones (outright gift).

¿Qué tipos de bienes pueden ser objeto de un trust?

Los trusts se pueden crear para la administración de cualquier tipo de bien, ya sea mueble, inmueble, tangible o intangible.

Usos

Si bien surgieron para resolver disputas por la propiedad de tierras, hoy en día los trusts han evolucionado de tal modo que sus usos son muy variados. Se trata de un mecanismo muy flexible y diseñado para adaptarse a diferentes circunstancias y necesidades. La forma que adoptará un trust dependerá también del ahorro tributario que permita. Algunos ejemplos son:

  • Donaciones (gifts) a menores. En Inglaterra y Gales, la ley prohíbe que un menor sea dueño de pleno derecho (absolute owner) de bienes raíces. Por tanto, para donar cualquier tipo de bien raíz a un menor, es necesario que otra persona (el trustee) lo administre en su nombre hasta que cumpla 18 años.

  • Creación de un fondo para la manutención de una persona incapacitada para cuidar de sí misma.

  • Posponer el momento en que el beneficiario podrá disfrutar del bien hasta que alcance una edad determinada para que no lo malgaste.

  • Mediante testamento, procurar una renta a un viudo o viuda de por vida y, al mismo tiempo, asegurar que el capital que genera dicha renta pase a los hijos.

  • Creación de un trust por una empresa con algunas de sus acciones, las cuales se asignarán en su debido momento a los empleados que muestren esforzarse más en su trabajo. Estos empleados recibirán un trato favorable en lo que respecta a las mismas.

  • La ley (statutes) prevé la existencia de un trust cuando alguien muere intestado.

  • Los bufetes de abogados están obligados a tener una cuenta propia del bufete y otra para los clientes. El dinero que se paga en concepto de honorarios se abona en la cuenta del bufete. El dinero que los clientes abonan por adelantado para adquirir una vivienda o para otros futuros desembolsos debe ingresarse en la cuenta de los clientes que el bufete administra en trust en nombre de estos. Esto les proporciona una protección si el bufete se declarara insolvente.

  • Las asociaciones, sociedades, organizaciones sin personalidad jurídica y la mayoría de las organizaciones benéficas encomiendan la administración de sus fondos y bienes a trustees.

Tipos de trusts

Los trusts se pueden clasificar de diferentes maneras. Las implicaciones prácticas y formalidades variarán según la categoría a la que pertenezcan.

Trusts expresos o directos: cuando existe una declaración inequívoca de trust, hablaremos de trust expreso o directo, es decir, creado expresamente por el constituyente y aceptado voluntariamente por el trustee. A su vez, los trusts expresos se pueden dividir en trusts privados (private trusts), que se crean en beneficio de particulares, y trusts benéficos (charitable trusts), que se constituyen por el bien público.

Trusts implícitos: cuando no exista tal declaración, el tribunal estará dispuesto a deducir la existencia de un trust de las palabras o acciones de la persona en cuestión si concurren determinadas circunstancias y resultara injusto (inequitable) que el demandado negara un determinado derecho de equidad sobre el bien protegido. Los trusts implícitos pueden dividirse a su vez en los siguientes tipos de trust:

  • Trusts ficticios o impuestos por la ley (constructive trusts), es decir, aquellos que la ley impone para solventar algún tipo de fallo o situación injusta para facilitar una transacción. Por ejemplo, si una persona ajena al trust adquiere los bienes protegidos actuando de mala fe y siendo conocedora de la existencia de aquel, la ley le obliga a mantenerlos en trust en favor de los beneficiarios.
  • Trusts establecidos por la ley (statutory trusts). Entre los más importantes se encuentra el que la ley contempla cuando alguien muere intestado, concretamente el artículo 33 de la Ley de Administración de Sucesiones de 1925 del Reino Unido (Administration of Estates Act 1925).
  • Trusts resultantes o creados por presunción legal (resulting trusts). Este tipo de trust suele surgir por efecto de la ley cuando se transfiere un bien a otra persona sin que la intención del transmitente fuera beneficiar al receptor.

Trusts privados

Los trusts privados se clasifican en fixed trusts (trusts con restricciones), en los que el constituyente ya ha determinado en el contrato de fideicomiso (trust deed) cómo se han de distribuir los beneficios del bien objeto de trust y discretionary trusts (trusts discrecionales), en los que los trustees tienen discreción para determinar si el trust habrá de generar rentas, quiénes serán los beneficiarios de estas y quién recibirá el capital una vez extinguido el trust.

Como ilustran los ejemplos anteriores, existen trusts inter vivos y trusts mortis causa o testamentarios. Si bien se dan casos en que el derecho real otorgado por el derecho jurisprudencial (legal estate) se transfiere a un trustee y el derecho en equidad o de usufructo (equitable interest) se confiere a un único beneficiario, es poco habitual que se cree deliberadamente un trust tan sencillo. Es mucho más común constituirlos mediante testamento, inter vivos tras contraer matrimonio o en otras circunstancias, con el objeto de proveer para una familia y generaciones futuras.

El trust de usufructo vitalicio (life interest trust)

Una de las modalidades de trust más comunes en el contexto familiar es la de usufructo vitalicio (life interest), cuyo objeto es proveer para una familia y futuras generaciones.

Por ejemplo, en un testamento, se puede disponer que la titularidad jurídica sobre determinados bienes se transfiera a tales trustees para que los administren en beneficio de A de por vida y que, una vez, fallecido/a A, dichos bienes pasen a B. A tendría, pues, un usufructo vitalicio (life interest), es decir, un derecho de por vida a las rentas generadas con el bien en fideicomiso, mientras que B tendría un interés residual (interest in remainder) que correspondería al capital.

Los derechos de A y B se conocen como derechos sucesorios (successive interests). A sería el usufructuario vitalicio (life tenant), mientras que B sería el nudo propietario o titular expectante instituido (remainderman).

En este caso, también diríamos que A posee un derecho de posesión inmediato (present interest) para el disfrute inmediato (present enjoyment) de los bienes objeto de trust (derecho de goce actual o vested in possession), mientras que a B se le atribuye un derecho de posesión inmediato (present interest) para el disfrute futuro (future enjoyment) de dichos bienes (derecho de goce futuro o vested in interest).

Nota: en los trusts testamentarios, el creador del trust se denomina testator (testador) o testatrix (testadora).

Glosario inglés-español del trust

  • Absolute owner: dueño de pleno derecho
  • Beneficiary: beneficiario, dueño en equidad
  • Beneficial owner: dueño eficaz, beneficiario en equidad, usufructuario
  • Breach of trust: incumplimiento de las responsabilidades del trustee
  • Cestui que trust: beneficiario de los bienes administrados por un trustee
  • Cestui que use: beneficiario de un trust
  • Charitable trust: trust benéfico
  • Constructive trust: trust ficticio o impuesto por la ley
  • Declaration of trust: declaración de trust
  • Dissipate: usar o hacer desaparecer ilegalmente los bienes objeto de trust, por ejemplo, enajenándolos o depositándolos en cuentas en el extranjero
  • Equitable interest: derecho en equidad
  • Equitable owner: dueño o propietario en equidad
  • Express trust: trust expreso o directo
  • Feoffee to uses (arcaísmo): persona a la que se transmitía la propiedad de un fundo para que administrara en beneficio de un tercero.
  • Feoffor (arcaísmo): persona que transmitía la propiedad de su fundo a otra para que la administrara en beneficio de un tercero.
  • Fixed trust: trust con restricciones
  • Gift: donación
  • Implied trust: trust implícito
  • Inequitable: injusto, contrario a los principios de equidad
  • Injunction: interdicto o requerimiento judicial
  • Interest in remainder: interés o derecho residual
  • Legal owner: dueño jurídico o de acuerdo con el common law o derecho jurisprudencial
  • Life interest: usufructo vitalicio
  • Life interest trust: trust de usufructo vitalicio
  • Life tenant: usufructuario vitalicio
  • Outright gift: donación sin restricciones
  • Personal property: bienes muebles
  • Present right: derecho de posesión inmediato
  • Private trust: trust privado
  • Real property: bienes inmuebles
  • Remainderman: nudo propietario, titular expectante instituido
  • Resulting trust: trust resultante
  • Settle: constituir o crear (un trust)
  • Settlor: constituyente o creador (de un trust)
  • Statutory trust: trust establecido por la ley
  • Successive interest: derecho sucesorio
  • Testator: testador
  • Testatrix: testadora
  • Trust: trust o fideicomiso. (Nota: como explico al principio, en general se recomienda no traducir este término, ya que existen numerosas diferencias entre el trust anglosajón y el fideicomiso español)
  • Trust deed: escritura de trust
  • Trust fund: fondo de trust
  • Trust inter vivos: trust que surte efecto mientras el constituyente todavía vive
  • Trust mortis causa: trust que surte efecto al fallecimiento del constituyente
  • Trust under a will: trust testamentario
  • Trustee: fideicomisario o administrador
  • Vested in interest: derecho de goce futuro
  • Vested in possession: derecho de goce actual

FUENTES

Alcaraz Varó, Enrique y Hugues, Brian. Diccionario de términos jurídicos inglés-español, Spanish-English. 8.ª edición, ed. Ariel, Barcelona, 2005.

Garner, Bryan A., Black’s Law Dictionary. 11.ª edición, ed. Thomson Reuters, Eagan, 2019.

Pettit Philip H., Equity and the Law of Trusts. 11.ª ed. Oxford University Press. Oxford. Págs. 12-20, 68-74.

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