Terminología del trust: el equitable o beneficial interest

Terminología del trust: el equitable o beneficial interest

 

En este artículo de mi serie sobre la terminología clave de la figura del trust, hablo de otro concepto fundamental: el equitable o beneficial interest.

Terminología del trust: el equitable o beneficial interest. Traductor jurado y jurídico de inglés.

Los inicios del equitable o beneficial interest

En los orígenes del trust o fideicomiso, cuando alguien (el feoffor o settlor, o constituyente) dejaba unas tierras a otra persona (el feoffee, que después pasaría a llamarse trustee o fiduciario) para que las administrara en beneficio de un tercero (un cestui que trust o beneficiary, o fideicomisario, que podía incluir al propio creador o constituyente del trust), el common law solamente consideraba el derecho del beneficiary un derecho personal (es decir, todo incumplimiento de las instrucciones del constituyente del trust por el trustee solamente daba derecho a reclamar a este una suma de dinero como resarcimiento). El trustee en este punto se consideraba dueño de pleno derecho de las tierras.

Al principio, si bien el Chancellor (clérigo que presidía el Tribunal de Equidad o Court of Equity) respetaba esta condición de dueño de pleno derecho que el common law atribuía al fiduciario, también le obligaba a respetar las instrucciones del constituyente del trust. Poco a poco, se acabó reconociendo que el trustee era dueño formal o aparente del bien fideicomitido según el common law (se dice que es el legal owner o tiene un legal interest), mientras que al beneficiary le correspondía un derecho (el equitable o beneficial interest) —atribuido por el sistema de equidad (del que hablo en este artículo) y protegido por soluciones de resarcimiento disponibles en este sistema (equitable remedies)— a adquirir la plena titularidad del bien una vez extinguido el trust o a percibir un beneficio económico de dicho bien (por ejemplo, rentas, si se trata de un bien inmueble).

Este desdoblamiento de la titularidad se continúa aplicando hoy en día. El trustee es el titular formal, aparente o registral (legal o registered owner), mientras que el beneficiary es el titular real (equitable o beneficial owner). Si no hay trust, es decir, no hay separación entre legal ownership y beneficial ownership, se dice que el dueño del bien es el legal and beneficial owner, full legal owner o absolute owner.

Evolución del equitable o beneficial interest de un derecho meramente personal a un derecho real

Este equitable interest o derecho en equidad dejó de ser meramente personal (personal right o right in personam), es decir, un derecho a reclamar un resarcimiento únicamente al trustee como persona causante de la pérdida de los bienes o su disfrute, para convertirse en un derecho real o de propiedad (proprietary interest o right in rem) en equidad. Una vez constituido expresamente un trust, si el trustee incumple sus obligaciones como tal, el beneficiario puede reclamar su derecho sobre el bien no solo a su propietario actual (el trustee), sino también a cualquier tercero a quien se haya vendido fraudulentamente, si es que todavía se puede rastrear.

El único caso en el que el beneficiary no podrá hacer valer su derecho en equidad (equitable interest) es aquel en que el comprador haya adquirido la titularidad legal (legal title) del bien de buena fe, a título oneroso y sin conocimiento de que su venta fue fraudulenta porque estaba sujeto a un trust (un «bona fide purchaser (for value) of a legal interest without notice», lo que informalmente se denomina «Equity’s darling» entre los profesionales del Derecho). En este sentido, algunos académicos sostienen que, entendido como derecho real, el equitable interest no tiene la misma fuerza que el legal interest.

Por otro lado, si el trustee se declarara insolvente, sus acreedores no podrán disponer de los bienes sujetos al trust, sino que estos continúan siendo propiedad fiduciaria sin verse afectados por el procedimiento de insolvencia.

Cabe recordar que un equitable interest no solo se puede constituir expresamente (mediante un express trust o trust directo), sino que su existencia implícita también se puede reconocer judicialmente cuando se ha cometido un fraude, por ejemplo (un constructive trust o implied trust).

¿Es lo mismo beneficial interest que equitable interest?

Los profesionales del Derecho usan indistintamente los términos ‘beneficial interest‘ y ‘equitable interest‘ (también ‘beneficial ownership‘ o ‘equitable ownership‘).

El beneficial interest legitima a su titular (un beneficiary o beneficial owner) a obtener un beneficio económico de un bien (ya sea un bien inmueble, acciones en una sociedad, etc.) o a adquirir la plena titularidad del bien fideicomitido una vez que el trustee ha cumplido sus funciones como administrador temporal.

El término equitable interest se usa en contraposición al legal title (o legal estate, si hablamos de un bien inmueble), como alusión a ese doble sistema de Derecho que constituyen la equity y el common law y que se da en los ordenamientos anglosajones. El equitable interest es el que el sistema de equidad (o un tribunal, si el trust no es expreso) reconoce al beneficiary en el marco de un trust.

Son intercambiables cuando se habla de un trust, pues al beneficiary le asiste un derecho a beneficiarse del bien (beneficial interest), derecho que, además, está reconocido por el sistema de equidad (equitable interest).

 


FUENTES

Pettit Philip H., Equity and the Law of Trusts. 11.ª ed. Oxford University Press. Oxford.

Alcaraz Varó, Enrique y Hugues, Brian. Diccionario de términos jurídicos inglés-español, Spanish-English. 8.ª edición, ed. Ariel, Barcelona, 2005.

Garner, Bryan A., Black’s Law Dictionary. 11.ª edición, ed. Thomson Reuters, Eagan, 2019.

Zaccaria, E. C., The nature of the beneficiary’s right under a trust: proprietary right, purely
personal right or right against a right?
https://bura.brunel.ac.uk/bitstream/2438/16806/5/FullText.pdf

Beneficial Interest (Investopedia)

Thomson Reuters / Practical Law (Beneficial Interest)